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  El cráneo fue nombrado Toumai.

Hallan restos fósiles más antiguos del ser humano

El cráneo fue hallado en África y se calcula que perteneció a una especie que vivió hace seis o siete millones de años

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por: AP

NUEVA YORK, Estados Unidos, jul. 10, 2002. En lo que se insinúa como un hallazgo antropológico espectacular, un grupo de científicos en el Africa central dice haber desenterrado los restos fósiles más antiguos de un antepasado del ser humano: el cráneo prácticamente intacto de una especie hasta entonces desconocida que caminaba erguida hace seis a siete millones de años.

El espécimen de cara achatada y cejas espesas fue hallado en Chad, a dos mil 400 kilómetros al oeste de donde se han hecho otros descubrimientos de la era prehumana en el Africa oriental.

La antigedad, apariencia y localización del cráneo ponen en cuestión las suposiciones básicas prevalecientes sobre la evolución de los más antiguos antecesores de los seres humanos.

Los expertos dieron al cráneo el sobrenombre de Toumai, o "esperanza de vida", en el idioma goran del Africa. Fue descubierto hace un año por un equipo de 40 investigadores encabezado por paleontólogos franceses en una zona desértica remota.

Otros científicos que han examinado el cráneo dijeron que es un espécimen enigmático que plantea más interrogantes sobre los orígenes de la humanidad.

"No es lo que pensábamos hallar", dijo Bernard Wood, de la Universidad George Washington. "Por detrás parece un chimpancé y por delante se asemeja a un fósil humano de hace un par de millones de años".

El antropólogo Dan Lieberman, de Harvard, equiparó el cráneo al fósil hallado por Raymond Dart en 1920 de un hombre mono en el sur de Africa, que dio el primer apoyo a la teoría de Darwin de que los más antiguos vestigios de la evolución humana podrían hallarse en dicho continente.

"Es un hallazgo importante", dijo Lieberman. "Nos llevará muchos años comprender su importancia".

"Es una gran extensión de los registros fósiles", dijo el paleontólogo Tim White de la Universidad de California.

El cráneo Toumai, junto con los fragmentos de mandíbula y varios dientes, fue hallado en julio del año pasado. Con antigedad de 6 millones a 7 millones de años, Toumai --de la especie recientemente clasificada con el nombre de Sahelanthropus tchadensis-- podría ser hasta un millón de años anterior a otros fósiles de homínidos hallados hasta ahora, y por lo menos tres millones de años anterior a los cráneos de homínidos más antiguos excavados hasta entonces.

Según evidencias genéticas, los expertos suponen que el linaje humano se separó de los grandes simios hace 5 millones a 7 millones de años. La aparición de Toumai podría acercar la fecha a esta última cifra.





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